Discount retailer Pepco says trading tougher in latest quarter

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Highlights weaker consumer sentiment in Central Europe

Says clothing and general merchandise categories weaker

First half core earnings up 11%

Full year guidance maintained

Shares down 4.7%

Adds detail on shares, CFO comment

By James Davey

LONDON, June 6 (Reuters) -European discount retailer Pepco Group PCOP.WA said trading had become more challenging in its current quarter as inflation dents consumers' spending power, taking the shine off an 11% rise in first-half core earnings.

Shares in the Warsaw-listed group, which owns the Pepco, Poundland and Dealz brands, were down 4.7%in morning trading Tuesday after it said an uncertain trading backdrop had continued through April into May, with weaker consumer sentiment regarding discretionary spending in response to high inflation, particularly in Central Europe.

"Evidence of this is being seen through lower frequency of visits and customers making different purchasing decisions," it said.

It said that while demand for FMCG (fast moving consumer goods) continued to strengthen across its businesses, it was seeing a mixed performance in the clothing and general merchandise categories.

"It's been a softer experience in a couple of categories in Q2 and that's continued," finance chief Neil Galloway told Reuters.

European consumers have been under pressure for over a year from high inflation that has outstripped pay growth.

In economic downturns, discount operators tend to do relatively better than more mainstream peers, as they have lower cost bases and shoppers become more price sensitive.

In food retailing, Aldi and Lidl are currently Britain's fastest growing operators, while in air travel Ryanair is outperforming rivals.

Pepco Group postedunderlying earnings before interest, tax, depreciation and amortisation (EBITDA) of 377 million euros ($405 million) for the six months ended March 31, up from 347 million a year earlier.

Revenue jumped 23% to 2.84 billion euros, as the group's discount offer chimed with cash-strapped consumers and it opened a net 166 new stores, taking the total to 4,127. Like-for-like sales rose 11.1%.

The group said it was confident of meeting its target of at least 550 net new stores in the full year and kept its guidance for annual revenue growth in the "high teens" and core earnings growth in the "mid-teens".

“We remain well positioned and in the second half will see gross margins trending upwards, as we benefit from the tailwinds on certain input costs, including commodity and freight," CEO Trevor Masters said.

($1 = 0.9320 euros)

Reporting by James Davey; editing by Louise Heavens and Jason Neely


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