Ghana growth slows to 3.3% in first quarter



By Christian Akorlie

ACCRA, June 22 (Reuters) - Ghana's economic growth slowed to 3.3% year on year in the first quarter, data showed on Wednesday, marking a setback in the country's post-pandemic recovery as it battles runaway inflation, a depreciating local currency and high public debt.

The growth figure is less than half the 7% growth seen in the last quarter of 2021, and slower than the 3.6% growth in the first quarter of last year, government statistician Samuel Kobina Annim said while announcing the figures.

The government announced a raft of spending cuts in March to tackle the financial crisis.

"These are the lowest growth rates that we have recorded, discounting the contractions that we recorded during the COVID-19 era," Annim said.

In April, the International Monetary Fund downgraded its 2022 growth forecast for Ghana to 5.2%, from a 6.2% prediction in October 2021. The cedi currency GHS= has shed over 22% against the dollar since the start of the year.

The government has consistently ruled out asking the IMF for assistance despite analysts warning it is close to a debt crisis.

The country received some positive news however when Finance Minister Ken Ofori-Atta said Ghana had secured a $1 billion syndicated loan to support its 2022 budget and forex reserves.

"This forex inflow is expected to improve supply of foreign currency and the stability of the local currency," he told parliament. "This will be a key action to contain the depreciation of the cedi."

The central bank governor said on Tuesday Ghana was in a phase of "soul-searching" about whether to turn to the IMF. Public debt stood at 77% of GDP at the end of 2021, and rising yields have shut it out of international bond markets.

The West African gold, oil and cocoa producer's gross domestic product grew 5.4% in 2021, according to the Ghana Statistical Service, although the IMF estimates more modest growth of 4.2% last year.

"The softness of (first-quarter) growth will likely reinforce already high credit concerns," said Razia Khan, Standard Chartered's chief Africa economist.

The statistics agency also said on Wednesday that producer inflation rose to 33.5% in May from 31.2% in April.

Consumer inflation hit 27.6% year on year in May, an 18-year peak, despite the sweeping spending cuts.

The central bank raised its main interest rate by 200 basis points to 19% last month, the second hike this year to buttress macroeconomic stability.

A JPMorgan index of Ghana's bonds has dropped 38% in the past six months, compared to around 22% for Africa as a whole, according to Refinitiv data.
Reporting by Christian Akorlie Additional reporting by Rachel Savage in London Writing by Sofia Christensen and Nellie Peyton Editing by Alexander Winning, Jan Harvey, James Macharia Chege and Nick Macfie

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