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Midea will test China Inc’s welcome overseas

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The author is a Reuters Breakingviews columnist. The opinions expressed are his own.

By Thomas Shum

HONG KONG, Dec 7 (Reuters Breakingviews) -China Inc is caught between a rock and a hard place. As growth in the world’s second-largest economy slows, companies on the mainland are looking to deepen their presence overseas through mergers and acquisitions. Exhibit A is Shenzhen-listed Midea 000333.SZ. The world’s largest home appliance company by sales is preparing its balance sheet via a bumper, possible $3 billion, initial public offering of shares in Hong Kong.

The $48 billion Guangdong-based company churns out air conditioners, refrigerators, laundry machines and more and is planning to use listing proceeds to invest in or acquire high-end home appliance brands, especially in Europe and the United States. That’s an eye-catching plan for two reasons. Western governments’ wariness of China is growing and, despite the weak economy in the People’s Republic, Midea’s domestic sales have climbed 42% since 2020, faster than the 33% rise overseas.

A fresh purchase by Midea could potentially shift the focus of its business offshore. In 2016, it bought a controlling stake in Toshiba’s 6502.T home appliance unit and a year later it acquired German robotics manufacturer Kuka for nearly $5 billion. Now some 40% of its top line comes from overseas. Midea’s net profit margin has improved too, hitting 8.6% in 2022, up 150 basis points since the Kuka deal.

Midea has explored a takeover of Electrolux ELUXb.ST, but dropped its pursuit after the $3 billion Swedish firm sought assurances on pricing and regulatory clearances, Bloomberg reported in June. Despite the obvious difficulties of Chinese takeovers in the new geopolitical environment, Sumeet Singh, an analyst at Aequitas Research, reckons Midea can cut small deals.

Indeed, China’s outbound M&A continues. The $18 billion announced this year is 67% less than in 2019 and far from the record $213 billion in 2016, per Dealogic, but the current volumes are not insignificant. The top 10 deals in 2023 include a $1.5 billion acquisition by Tencent 0700.HK in Poland and a $456 million purchase in Belgium by sensory solutions provider AAC Technologies 2018.HK.

Whatever Midea is planning, it’s sufficiently important for the company to brave the discount Hong Kong shares endure: China’s A shares currently trade at a 49% premium to their equivalent in the offshore hub, 9 percentage points more than at the start of the year. A deal would be significant too for Hong Kong. Perhaps sensing the need to lend the city a hand, Chinese regulators are talking up plans to make it easier for mainland companies to list in the hub which has not seen a $1 billion IPO in over one year.

Midea has set its sights overseas but a shifting global stage means it will be a harder slog than before.

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Shenzhen-listed Chinese home appliance maker Midea Group filed a prospectus on Oct. 24 to float on the Hong Kong Stock Exchange. The listing could raise about $3 billion next year, IFR, an LSEG publication, reported citing unnamed sources.

China outbound M&A has plunged China outbound M&A has plunged https://tmsnrt.rs/47rbvGU

Editing by Una Galani and Katrina Hamlin


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